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Des milliards de planètes potentiellement «habitables» dans notre galaxie


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Reewar

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Cette découverte va-t-elle relancer l'espoir, ou la crainte, d'une vie extraterrestre ? Des milliards de planètes potentiellement «habitables» existent dans la Voie Lactée, dont probablement une centaine au seul voisinage de notre Soleil, a annoncé l'Observatoire austral européen (ESO).

Une équipe internationale de l'instrument HARPS, un spectrographe équipant le télescope de l'ESO au Chili, vient de découvrir neuf «super-Terres» sur un échantillon de 102 étoiles de type «naines rouges» (une naine rouge est une étoile peu massive et de température peu élevée, les plus grosses d'entre elles émettant de l'ordre de 10 % de la luminosité solaire, ndlr).

Les «super-Terres», c'est quoi ? Ces «super-Terres» sont des planètes rocheuses d'une masse comprise entre une et dix fois celle de la Terre. Si elles sont situées dans une zone où la température est propice à l'existence d'eau liquide, elles peuvent théoriquement être à même d'abriter une forme de vie quelconque.

Or les naines rouges, des étoiles relativement faibles et froides comparées à notre Soleil, sont très communes dans la galaxie: elles représentent 80% de toutes les étoiles de la Voie Lactée. A partir de cet échantillon de naines rouges, les astronomes de l'ESO ont pu estimer la fréquence des super-Terres dans notre galaxie.

Des milliards de possibilités. «Nos nouvelles observations avec HARPS signifient qu'environ 40% de toutes les naines rouges ont une super-Terre dans leur zone habitable, là où l'eau liquide peut exister à la surface à la surface de la planète», explique Xavier Bonfils, de l'Observatoire des sciences de l'Univers de Grenoble, responsable de l'équipe.

«Le fait que les naines rouges soient si communes - on en compte environ 160 milliards dans la Voie Lactée - nous a conduit à l'étonnant résultat qu'il y a des dizaines de milliards de planètes de ce type rien que dans notre galaxie», explique-t-il dans un communiqué de l'ESO.

Le télescope de l'ESO au Chili. Iztok Bon?ina/ESO

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Près de nous ? Comme de nombreuses naines rouges sont situées près du Soleil, cette nouvelle estimation signifie qu'il y a probablement environ une centaine de super-Terres dans la zone habitable d'étoiles situées dans le voisinage de notre astre, à une distance inférieure à trente années-lumière (une année-lumière équivaut à 10 000 milliards de kilomètres, ndlr), souligne l'ESO.

HARPS a notamment découvert «la plus proche soeur de la Terre trouvée à ce jour». Baptisée «Gliese 667Cc» et quatre fois plus massive que notre planète bleue, cette super-Terre appartient à un système possédant trois étoiles et semble se trouver à proximité du centre de la zone habitable.

Mais... «La zone habitable autour des naines rouges, là où le niveau de température permet l'existence d'eau liquide à la surface, est bien plus proche de l'étoile que la Terre ne l'est du Soleil», relève Stéphane Udry, de l'Observatoire de Genève.

Inconvénient : «les naines rouges sont connues pour être sujettes aux éruptions stellaires qui peuvent plonger la planète dans un flot de rayons X ou de radiation ultraviolette, rendant la vie moins probable dans cette zone», tempère-t-il. Il y a donc encore beaucoup de chemin à parcourir pour détecter une hypothétique forme de vie extraterrestre.

#2
Reewar

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Je ne sais pas ce que vous en pensez mais moi personnellement j'ai hâte de découvrir une autre vie, j'espère être encore de ce monde le jour ou nous aurons un premier contact.




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